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苹果的下一步:不那么秘密的计划再一次占领微芯片市场

苹果现在在内部设计其电脑和手机的“大脑”。它尝试对将它们连接到互联网的芯片做同样的事情可能会对公司的计划产生重大影响

苹果 公司 -3.66 %▼已经证明它可以设计其设备的大脑,并且现在准备做一些可能更难的事情:创建使它们能够与互联网通信的芯片。

这家科技巨头的一系列举措以及来自其供应商的信号清楚地表明,它的目标是开始设计 iPhone、iPad 和 Apple Watch 的调制解调器。这样做可以实现永远在线的智能眼镜和增强现实的未来,更多具有自己独立连接到蜂窝网络的可穿戴设备,具有 5G 连接的 Mac 笔记本电脑,以及在其旗舰 iPhone 上比以往更快的下载和流媒体。

但首先,该公司必须完成一些击败其他科技巨头的事情,包括英特尔 INTC -6.94 %▼:它必须表明它不仅可以设计自己的无线调制解调器,而且可以使它们足够好,以证明放弃苹果现在使用的由高通 QCOM制造的调制解调器是合理的 -5.74 %▼,数十年来全球领先的调制解调器芯片制造商。

像完全增强现实这样的应用——将计算机生成的现实叠加在现实世界之上,并通过智能眼镜将其投射到我们的眼睛中——将需要比以往更快的数据传输速率和比以往更低的延迟,这是一种衡量标准信号从设备到互联网往返需要多长时间。

高通公司 5G 和移动基础设施负责人Durga Malladi表示,实现这些极快的速度对工程师的创造力提出了前所未有的要求,他们在过去 10 年中将峰值数据传输速率提高了 100 倍。他补充说,所有这一切都必须在保持手机大小或多或少相同的情况下发生,并且不需要增加电池容量。

苹果保留其芯片运营的细节,就像其其他业务一样,严密保密,几乎没有公开说明其抱负。在与我的同事蒂姆·希金斯(Tim Higgins)的一次罕见采访中,苹果公司硬件技术高级副总裁兼芯片部门负责人约翰尼·斯鲁吉( Johny Srouji )讨论了它是如何开发 A 系列iPhone 微处理器和用于 Mac 的 M 系列,但拒绝透露任何有关调制解调器或任何其他芯片的未来计划。

然而,有很多路标表明苹果在调制解调器芯片上的发展方向。该公司于 2019 年同意收购英特尔的大部分智能手机调制解调器业务,包括 2,200 名员工,从那时起,该公司一直在继续招聘具有相关专业知识的工程师,通常在与其有时的合作伙伴和未来可能的无线竞争对手位于同一城市的卫星办公室技术。

在高通的家乡圣地亚哥,苹果公司正在招聘大约 140 个与开发和集成蜂窝调制解调器芯片直接相关的职位。在加利福尼亚州欧文市——博通总部所在地,该公司设计位于手机调制解调器和天线之间的关键部件——苹果有一个卫星工程办公室,根据其自己的招聘网站,有大约 20 个空缺职位。

博通没有回应置评请求。马拉迪先生和高通发言人拒绝就公司与苹果的关系置评。

2021 年 11 月,高通首席财务官表示,该公司预计将在 2023 年供应苹果在其移动设备中使用的20% 的 5G 调制解调器。目前,高通供应了近 100% 的这些芯片。(Apple Watch 例外,因为 Series 4 型号使用了英特尔调制解调器。)虽然苹果可能计划从 2023 年开始使用另一家供应商的 5G 调制解调器,但分析师预计这将是它揭示的一年它自己的,Apple 设计的调制解调器。

就像苹果公司转向自己的 iPhone 和 Mac 处理器一样,设计自己的蜂窝连接芯片可以让该公司比竞争对手拥有许多优势。

首先是成本,技术咨询公司 CCS Insight 的高级研究主管韦恩·林 (Wayne Lam) 说。根据最近对最新 iPhone SE 材料成本的分析,这是具有 5G 功能的更实惠的 iPhone 机型的第一版,允许手机连接到蜂窝网络的芯片的总成本与构成手机的“大脑”——A15 处理器及其附属的存储芯片。

这与几十年来智能手机和类似移动设备的标准相反:通常,设备的主处理器比允许其进行无线通信的部件更复杂、更昂贵。

它还将把苹果从供应商关系中解放出来,无论他们提供了什么好处,有时都会成为紧张的根源。例如,2019 年,苹果和高通就专利许可费达成了和解,同意支付至少 45 亿美元并购买高通的调制解调器数年。

高通预计到 2023 年将供应 20% 的苹果 5G 调制解调器,而现在这一比例接近 100%。

苹果可能获得的另一大优势是,通过将自己的调制解调器集成到为其手机供电的同一个 A 系列芯片上,它可以对它们进行调整,使它们比目前的产品更快、更高效、更有能力。林先生说,它自己的芯片和高通的芯片相结合。

在考虑苹果可以用自己的调制解调器做什么时,值得回顾一下它用自己的芯片的历史。Apple 开始了自己的芯片设计之旅,将 A 系列用于其手机。它使它们更强大的能力是它能够为 Mac 创建 M 系列的原因。这些不仅比他们取代的基于英特尔的更快,而且使用更少的电力,使苹果能够消除其笔记本电脑中的风扇。同样,通过创建自己的调制解调器,它可以为更小的设备提供更好的连接——比如它的手表,以及潜在的未来智能眼镜——林先生说。

无线工程不适合胆小的人,而是将大量技术细节归结为一个想法:移动设备与互联网通信的速度越快,设备的调制解调器在物理上与之相邻并且设计在与在手机上运行所有应用程序和其他软件的芯片相协调。

尽管苹果拥有巨大的资源和不断壮大的无线工程师队伍,但即使是库比蒂诺的巨头也可能难以克服的一件事是设计、制造和测试新的无线调制解调器需要多少时间,Prakash Sangam 说,该公司的创始人技术研究和咨询公司 Tantra Analyst,前 AT&T 无线工程师和高通营销总监。

“人们经常比较 Apple 如何自行开发其 A 系列芯片组,以及他们能够以多快的速度提升自己的水平,但在某些方面,调制解调器更为复杂,”Sangam 先生说。在某种程度上,之所以会出现这种复杂性,是因为调制解调器必须处理各种可能干扰信号的情况——正如苹果公司在十多年前臭名昭著的“天线门”事件中发现的那样。

“如果你投入足够的时间、资源和金钱,它就可以完成,”他补充道。“但他们是否能在 2023 年之前做到这一点,我认为除了苹果之外没有人能说。”

Apple 的第一款自制调制解调器在速度或功能方面可能不是同类产品中最好的。但该公司已经证明它有足够的耐心和资源来不断发布更好的硬件,直到它能够创造出与竞争对手不同的设备来提高客户的忠诚度。

如果调制解调器也是如此,这可能意味着未来的 Apple 设备将完成使用 Apple 当前芯片组合和其他芯片组合根本不可能完成的事情。其中可能包括将蜂窝连接放入更小的设备——甚至可能是 AirPods——或感觉比目前更真实的增强现实体验。

“一旦 Apple 能够完善 iPhone 中的 5G 调制解调器技术,他们所要做的就是将这项技术缩小到适合你的 Apple Glasses 的芯片组,”林先生说。

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05月02日 01:23
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