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被英特尔收购的Centaur,也曾是X86领域的“王者”


前不久,威盛科技对外宣布将其旗下x86处理器研发子公司CentaurTechnology(以下简称Centaur)的一部分开发部门出售给英特尔,交易价格为1.25亿美元(约合人民币7.99亿元)。据威盛方面的消息显示,本次交易不涉及出售研发团队,但部分员工可依个人意愿加入到英特尔。

作为X86领域的龙头,Centaur为什么能受到英特尔的青睐?

Centaur的前半生

从当时的处理器市场来看,英特尔在IBM的助力之下,使得他们一举成为了PC市场的赢家。X86的成功吸引了包括MIPS、POWER等架构相继出现在市场当中,试图抢食刚刚崛起的PC市场。但由于X86所建立的强大生态系统,以及英特尔基于X86对PC芯片的迭代,使得采用其他架构的PC芯片难以与之匹敌。

但对于当时的PC市场来说,基于X86的微处理器价格并不便宜,在这种情况下,Centaur成立了。

Centaur是IDT(IntegratedDeviceTechnology,现已被瑞萨收购)的子公司,是由GlennHenry、TerryParks、DariusGaskins和AlSato在1995年4月成立的企业。创立出气,他们的业务目标是开发兼容的X86处理器,期望能够通过开发出比英特尔处理器更便宜且功耗更低的处理器来与当时的英特尔和AMD竞争。

在IDT的资助下,三种不同的Centaur设计以WinChip的营销名称发货。1997年,他们推出了WinChipC6,WinChipC6是英特尔Pentium和PentiumMMX、Cyrix6x86和AMDK5/K6的竞争对手。它表现良好,但仅限于使用很少浮点数学的应用程序。它的浮点性能远低于Pentium。从价格上看,根据相关报道记载,Centaur设计的C6比同等的英特尔处理器小30%到60%,消耗的功率减少50%,并且价格更低——180MHz版本的1000个数量为90美元,而英特尔的价格为106美元。

但随着英特尔赛扬处理器的发布,WinChip逐渐式微,到1999年,在竞争激烈的X86兼容芯片领域中,IDT未能实现收入和利润目标后,他退出了PC处理器业务,并将Centaur出售给了威盛。

威盛背后的Centaur

成立于1992年的Centaur凭借着系统芯片组打开了PC市场大门,据相关资料显示,威盛的产品以不错的性能和超高性价比而被市场认可,很快就成为仅次于英特尔的第二大芯片组厂商,并在2000年左右,超越英特尔获得了超过一半的市占率,极盛时期曾一度超过70%。

在芯片组上取得的巨大成功,让威盛开始对微处理器领域产生了兴趣。1990年代后期,威盛开始由集成芯片组市场逐渐转向多元化的核心逻辑业务。于是在1999年,威盛先是收购了Cyrix(Cyrix是1988年在美国德克萨斯州理查森市成立的一家开发公司,主要从事于专为和微处理器提供高性能的。1997年11月11日Cyrix与美国合并)的大部分股份,后又从IDT手中收购了Centaur,这也标志着他们开始进军X86微处理器市场。

与Centaur成立初衷相同的是,Cyrix也致力于打开X86架构的低成本市场,根据维基百科记载,Cyrix与英特尔的竞争开创了低端CPU市场,降低了个人电脑的售价,使英特尔最终发布了赛扬处理器。而随着Cyrix和Centaur都被威盛纳入旗下,其在X86领域的定位也变得清晰明朗。

随后,基于从继承从Cyrix收购来的IP,威盛将其X86处理器命名为“VIACyrixIII”,后又以CentaurTechnology的WinChip处理器为基础,推出了VIAC3。根据相关报道显示,当时威盛证实,他们的C3处理器抢占了英特尔10%的市场份额。

2001年,威盛订出的迦南计划(ProjectCanaan),兵分四路,进军光存储芯片、绘图芯片、CPU与网络芯片,并且收购S3Graphics的图形部门。威盛在微处理器市场上飞速进步,引起了英特尔的注意。他们之间开始围绕着技术专利进行了多年的纷争。在这个过程当中,第三方芯片组市场逐渐走向尽头,而微处理市场则成为了威盛继续发展的动力。

2005年威盛发布了C7-M处理器、2006年,威盛有推出了桌面版的C7-D处理器,这也处理器也是基于Centaur开发的。但这些产品都没有获得PC的青睐,于是威盛将其目光转向了嵌入式市场,2007年,威盛推出了EdenX86处理器,并获得了工业市场的欢迎,但很快英特尔也看上了这块市场,并推出了Atom。

为了与英特尔Atom竞争,威盛于2008年推出了基于威盛Isaish64-bit架构的威盛凌珑(Nano)处理器。这是威盛电子成长为完整处理器平台生产厂商过程中的重要里程碑,它不仅以更多的产品系列促进台式电脑、嵌入式应用、移动及超移动市场的革新,同时也推动着传统PC市场的更新换代。

而这款处理器的背后也有着Centaur的身影——威盛从2004年起即开始Isaiah处理器的研发工作,曾预定在2006年推出,但目前已被推迟到2008年。2008年3月,威盛旗下CentaurTechnology的CEOGlennHenry表示,Isaiah处理器的样品已经大量出货给客户,预计5-6月份正式推出。Isaiah处理器将使用富士通或台积电的65nm制程技术生产,目前公司也在考虑使用45nm制程技术。

随后的几年中,威盛的X86微处理器再难抢与英特尔进行竞争。直到2019年底,Centaur发布了“世界上第一个具有集成AI协处理器的高性能x86SoC”,即CNS核心。据了解,其集成的AI协处理器“NCORE”,核心面积约34.4平方毫米(17.6%),软件映射为PCI设备,支持DNN深度神经网络创建与训练的加速,号称可提供多达20TB/s的内存带宽、每秒20万亿次AI操作的性能。

Centaur在英特尔的未来

虽然英特尔和威盛双方对于Centaur的收购案没有进行过多的描述,但这笔交易也引发了行业对他们的关注。

PCPerspective的报道中推测称,英特尔感兴趣的或许是Centaur在2019年推出的产品可以添加到他们现有产品中的HPC协处理器。具体来说,它是PonteVecchio,英特尔的多块混合设计,它将在单个CPU内混合内核,这可以从Centaur的工作中受益。英特尔过去曾表示,PonteVecchio中包含的某些内核不是由英特尔设计的,因此集成基于非英特尔架构的HPC协处理器将完全在范围内。

报道中还称,我们已经看到了一些PonteVecchio将推出的XeHPC加速器以及英特尔在AlderLake中将不同芯片混合在一起的功能,这使得明年的发布变得非常可信。看看他们可以将多少Centaur的设计纳入到新的服务器处理器中,这将很有趣。

另外值得注意的是,与当时微处理器发展的时代不同,节能和环保对于当今处理器市场是一个关键指标。而Centaur在着这个领域同样有所建树。根据维基百科记载,基于Centaur所打造的C7-D即是一款主打功耗低的处理器,由于其排放的热量较少,使得该处理器较适合在嵌入式系统及新兴的HTPC市场使用。而威盛当年亦与CarbonFootprint合作,称C7-D是全球首款无碳净氧处理器,主攻重视环保的欧洲国家。除此之外,威盛亦推出了TreeMark标示以突显C7-D相较其它处理器厂商产品的环保优势。

另一方面,当以Arm架构为基础的微处理器正在试图抢夺英特尔占有的市场时,英特尔所发起的这笔收购或许也能够帮助他们巩固X86架构在微处理器市场的影响力。


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2021年11月22日 18:11
来自电脑网页版
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